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Fragen an Larry Young: Oxytocins Versprechen für Autismus

Der Experte:

Wahre Liebe: Präriewühlmäuse, die enge Beziehungen zu einem einzigen Partner eingehen, haben mehr Gehirnrezeptoren für Oxytocin als andere, promiskuitivere Wühlmausarten. T. Ahern

Als Forscher herausfanden, dass ein natürlich vorkommendes Hormon, Oxytocin, die sozialen Bindungen bei Tieren stärken kann, erkannten sie schnell sein Potenzial für Menschen mit Autismus. Schließlich sind soziale Defizite eines der Kernmerkmale der Störung.

Es folgte eine Reihe kleiner Versuche. Diese haben sich bisher als enttäuschend erwiesen. Ein Problem ist, dass niemand weiß, wie viel des verabreichten Oxytocins überhaupt das Gehirn erreicht. Um effektivere Behandlungen zu entwickeln, müssen wir die molekularen Eigenschaften von Oxytocin sowie seine Auswirkungen auf das Gehirn besser verstehen, sagt Larry Young, Direktor des Silvio O. Conte Center for Oxytocin and Social Cognition an der Emory University in Atlanta.

Young half, die Verbindung zwischen Oxytocin und Bindung in einem monogamen Nagetier namens Prairie Vole aufzudecken. Er fand heraus, dass diese Wühlmäuse mehr Gehirnrezeptoren für Oxytocin haben als ihre promiskuitiveren Kollegen, wie montane Wühlmäuse, Dies deutet darauf hin, dass das Hormon stabile Beziehungen fördert.

Als einer der Begründer des Feldes ist Young schnell dabei, sowohl das Potenzial des Hormons für Autismus anzupreisen als auch davor zu warnen, zu seiner Verwendung zu eilen. Wir fragten ihn nach dem Versprechen und den möglichen Gefahren der Verwendung von Oxytocin zur Behandlung von Autismus.

SFARI.org : Was waren die ersten Hinweise darauf, dass Oxytocin zur Behandlung von Autismus nützlich sein könnte?

Larry Young: Alles begann mit seiner Rolle in der mütterlichen Bindung. Um 1980 zeigte die Forschung zum ersten Mal, dass Oxytocin Aktionen im Gehirn hat, die pro-sozialer Natur sind: Es motiviert eine Ratte, sich um ihre Welpen zu kümmern; Bei Schafen hilft es, die Bindung zwischen Mutter und Lamm zu bilden.

Forscher, die in den frühen bis mittleren 1990er Jahren mit Präriewühlmäusen arbeiteten, erkannten dann, dass Oxytocin auch wichtig ist, um die Bindung zwischen monogamen Paarungspartnern herzustellen. Diese Tierforschung gab den Menschen die Idee, dass Oxytocin hilft, Beziehungen aufzubauen.

Wir haben dann um 2000 herum einige Arbeiten durchgeführt, die zeigten, dass Oxytocin eine Rolle bei der Verarbeitung sozialer Informationen spielt. Mäuse, denen Oxytocin fehlt, haben soziale Amnesie. Es scheint, dass Oxytocin das Gehirn dazu bringt, auf soziale Informationen in der Umwelt zu achten und diese sozialen Informationen zu nutzen — zum Beispiel, um Bindungen zu bilden.

Die erste Studie, die sich wirklich mit der Wirkung von Oxytocin bei Autismus befasste, wurde 2003 durchgeführt, inspiriert von der Arbeit von Wühlmaus und Maus.

S: Gab es Hinweise darauf, dass das Oxytocin-System bei Autismus ausgeschaltet sein könnte?

LY: Nicht ganz am Anfang. Es gab einige Studien, die darauf hindeuten, dass dies der Fall sein könnte, aber sie sind nicht konsistent. Insbesondere eine Studie zeigte, dass Menschen mit Autismus Oxytocinfragmente in ihrem Blut anders verarbeiten als Kontrollpersonen. Aber für mich sind weder diese Studie noch die anderen überzeugende Beweise dafür, dass das Oxytocin-System bei Autismus wirklich geschädigt ist.

S: Wie denkst du, würde Oxytocin als Behandlung für Autismus funktionieren, wenn es kein Defizit behebt?

LY: Mein Glaube an Oxytocin als Ziel bei Autismus ist einfach, dass Sie die Bedeutung sozialer Reize verbessern können — die Zeit, in die Sie anderen in die Augen schauen, Körpersprache lesen und dergleichen – und dadurch können Sie die sozialen Funktionen verbessern.

Autismus scheint ein Problem bei der neuronalen Kommunikation über Gehirnbereiche hinweg zu sein. Es macht es für Menschen sehr schwierig, sich in einer dynamischen, sich schnell ändernden sozialen Situation zurechtzufinden. Indem Sie Oxytocin geben, verbessern Sie die Art der sozialen Kognition, die passiert, wenn eine Mutter ihr Baby stillt oder wenn zwei Menschen sozial engagiert sind.

Ich denke, dass Oxytocin die Aufmerksamkeit des Gehirns auf Hinweise lenkt, die jemandem helfen, eine soziale Situation besser zu verstehen.

S: Was haben Oxytocin-Studien bei Menschen bisher gezeigt?

LY: Es gibt Hunderte von Studien, die zeigen, dass Oxytocin beispielsweise die Aufmerksamkeit der Menschen auf die Augen anderer erhöht oder die Fähigkeit verbessert, die Emotionen anderer oder viele andere soziale Prozesse zu lesen. Diese Studien haben einige Versprechen gezeigt, aber sie sind nicht immer konsistent oder haben eher kleine Effektgrößen.

Die meisten dieser Studien geben einfach eine einzelne Dosis Oxytocin und sehen, wie es das Verhalten unmittelbar danach beeinflusst. Die eigentliche Herausforderung geht in Richtung einer Langzeittherapie. Eine der großen Einschränkungen, Oxytocin zu einer Behandlung zu machen, ist, dass wir nicht wirklich viel über die Dosis wissen und wie viel sogar ins Gehirn gelangt.

Ich denke auch, dass langfristiges Oxytocin die sozialen Funktionen bei Autismus verbessern wird, aber die Auswirkungen werden mit den derzeitigen Ansätzen relativ gering sein. Bisher haben chronische Studien zur Oxytocin-Behandlung bei Autismus das Medikament nur morgens und abends verabreicht, anstatt es auf soziale Erfahrungen abzuzielen.

Oxytocin könnte effektiver sein, wenn wir es mit Verhaltenstherapien kombinieren. Wenn Oxytocin die Bedeutung sozialer Reize erhöht, kann es die Wirksamkeit von Verhaltenstherapien verbessern.

S: Wie können wir den Oxytocinspiegel im Gehirn verändern?

LY: Das ist eine sehr schwierige Frage. Nasensprays haben sich als vielversprechend erwiesen und erhöhen das Oxytocin des Gehirns. Einige Leute glauben jedoch, dass sehr wenig intranasales Oxytocin in das Gehirn gelangt. Andere glauben, dass, wenn Sie es schnüffeln, es eine leichte Freisetzung Ihres natürlichen Oxytocins induzieren kann. Ich bin mir noch nicht sicher.

Wir wissen auch nicht wirklich, ob die Auswirkungen des Schnüffelns von Oxytocin darauf zurückzuführen sind, dass es nur auf Gehirnrezeptoren wirkt. Es gibt Oxytocin-Rezeptoren in unserem Körper. Es könnte sein, dass die Auswirkungen von Oxytocin, die wir auf das Verhalten sehen, beispielsweise auf die Aktivierung von Rezeptoren im Herzen zurückzuführen sind. Wenn Sie es nicht ins Gehirn bringen müssen, ist es viel einfacher, Medikamente zu entwickeln.

Larry Young / Emory University

Ein Ziel von uns bei Emory ist es, neue Medikamente zu entwickeln, die Oxytocin-Neuronen stimulieren, um beispielsweise nachzubilden, was bei einer Mutter passiert, wenn sie ihr Baby stillt und eine hohe Freisetzung von Oxytocin in Teilen des Gehirns erfährt, die Oxytocin-Rezeptoren haben.

Wir betrachten ein solches Medikament namens Melanocortin. Wir zeigen in Präriewühlmäusen, dass der Melanocortin-Agonist die Oxytocinfreisetzung im Nucleus accumbens stimuliert, der Teil des Belohnungssystems des Gehirns ist.

Durch die Verwendung von Medikamenten, die in diesem Belohnungsbereich Oxytocin freisetzen können, kann eine Person mit Autismus soziale Interaktionen lohnender finden und sich mehr engagieren. Ich denke auch, dass positive soziale Erfahrungen einen kumulativen Effekt haben, der den Menschen hilft, sich in sozialen Situationen zurechtzufinden. Vielleicht würden die Leute diese Droge nicht die ganze Zeit brauchen.

In der neuen Wühlmühlenstudie förderte das Medikament beispielsweise die Bildung einer sozialen Beziehung, und eine Woche später, nachdem das Medikament verschwunden war, hielten die Wühlmäuse diese Beziehung aufrecht. Als nächstes müssen wir feststellen, ob das Medikament Oxytocin-ähnliche Wirkungen beim Menschen hat.

S: Gibt es Bedenken hinsichtlich der langfristigen Verwendung von Oxytocin bei Menschen?

LY: Ja. Sie möchten nicht unbedingt eine konstante Aktivierung des Oxytocinsystems haben. Wenn Oxytocin beispielsweise die Wirkung sozialer Reize verstärkt und Sie es Ihrem Kind geben, bevor Sie es in den Schulbus setzen und es gemobbt wird, kann dies diesen negativen Effekt verstärken. Einige Leute haben die Vorstellung, dass Oxytocin nur eine prosoziale Droge ist. Das ist nicht der Fall; es ist viel komplizierter.

Wir wissen auch nicht, ob chronisches Oxytocin über viele Monate irgendwie einen negativen Effekt auf die Rezeptoren haben könnte, weil Sie das Oxytocin-System überfluten.

Mein Hauptanliegen ist, dass Eltern die wenigen Studien da draußen sehen und einen Arzt dazu bringen wollen, ihnen intranasales Oxytocin für ihr Kind zu verschreiben. Ich bin sehr optimistisch, aber wir sind jetzt nicht an dem Punkt, an dem wir es in einer häuslichen Umgebung tun sollten.

S: Was ist der wichtigste nächste Schritt?

LY: Ich denke, wir müssen mehr darüber erfahren, was Oxytocin im Gehirn bewirkt, indem wir mehr Studien an Tieren oder nichtmenschlichen Primaten durchführen und Gehirnbildgebung bei Menschen durchführen. Wenn wir wissen, wie Oxytocin das Gehirn beeinflusst, wissen wir besser, wie wir es maximal nutzen können. Ich glaube, dass der Kontext der Behandlung der Schlüssel zu seinem Erfolg sein wird.

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