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El Arte del Post: La Fabulosa Neysa McMein

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Narrador de vídeo: Jeff Nilsson, archivero del Saturday Evening Post

De todos los fascinantes personajes que crearon arte para el Saturday Evening Post, ninguno era más colorido o interesante que Neysa McMein (1888-1949).

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Ilustradora rara en una profesión dominada por hombres, llevó una vida de aventura e invención. Fue actriz, sufragista prominente, retratista de presidentes, diseñadora industrial de automóviles, artista comercial, activista política y oradora pública. McMein era amigo de todos, desde Harpo Marx hasta George Bernard Shaw. Compuso una ópera. Cabalgó en camello cientos de millas a través del desierto del Sahara, donde rechazó una propuesta de un jeque árabe. Cuando creó un estudio de arte en West 57th Street en Nueva York, se convirtió en un animado salón para celebridades. Aunque estaba casada, McMein era una defensora del amor libre y el matrimonio abierto. Tuvo aventuras con Charlie Chaplin, el director de Broadway George Abbott y el autor Robert Benchley.

Neysa McMein marchando por los derechos de la mujer. (1917) (servicio fotográfico del New York Times, 1917, dominio público, Wikimedia Commons)

Ah, sí, y también fue sargento honorario en el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos.

Nacida Marjorie McMein, cambió su nombre por recomendación de su numeróloga, tomando el nombre de «Neysa» de un caballo de carreras que admiraba.

Sus primeros trabajos fueron como diseñadora de sombrerería y actriz. Después de entrenar en el Instituto de Arte de Chicago, McMein vendió su primer dibujo en 1914. Avanzó rápidamente y en un año, vendió una ilustración para la portada de The Saturday Evening Post, la primera de las casi sesenta portadas de correos con su arte entre 1916 y 1939.

Ilustración de portada de Saturday Evening Post del 13 de mayo de 1916.

McMein se especializó en imágenes de «Chicas americanas», que eran muy populares entre el público en esos días. No era tan versátil como algunos de los otros ilustradores del Post; pintaba en gran medida caras bonitas sobre un fondo en blanco. Sin embargo, sus imágenes encontraron el favor del público, y el éxito de McMein se expandió a asignaciones de otras revistas como Puck, Collier’s, McClure’s y McCall’s.

Tres de McMein de las ilustraciones de la portada. (Haga clic en las cubiertas para ampliarlas)

Cuando comenzó la Primera Guerra Mundial, McMein dedicó su talento a hacer carteles para los gobiernos de Francia y Estados Unidos y la Cruz Roja Estadounidense. En 1918 McMein y su buena amiga, la famosa autora Dorothy Parker, entretuvieron a las tropas en Francia. McMein hizo retratos de los soldados, dibujó caricaturas para ellos y pintó insignias en los lados de los aviones del Escuadrón de Bombas 93, muy diferentes de las imágenes de «chica bonita» que había creado para el Puesto. Pasó por experiencias desgarradoras en el frente, escribiendo: «Desde que he vivido bombardeos aéreos, nunca me asustaré por nada en la tierra.»De vuelta en Estados Unidos, McMein se convirtió en una gran atracción como orador en las campañas de recaudación de fondos para la guerra.

Cartel de la YMCA de la Primera Guerra Mundial. (División de Estampas y Fotografías de la Biblioteca del Congreso)

Después de la guerra, regresó a su carrera como artista. McMein fue el encargado de crear el primer retrato de la legendaria ama de casa «Betty Crocker».»En la década de 1930, cuando las revistas comenzaron a utilizar la fotografía como sustituto de la ilustración, pasó de ser ilustradora a pintora de retratos.

El Saturday Evening Post de McMein cubre desde el 21 de mayo de 1938 hasta el 7 de enero de 1939. (Haga clic en las cubiertas para ampliarlas)

Además de pintar a los presidentes Herbert Hoover y Warren G. Harding, McMein pintó figuras famosas como Dorothy Parker, Edna St.Vincent Millay, Helen Hayes y Anne Morrow Lindbergh.

McMein continuó viviendo su vida en un torbellino social. Fue recibida en las filas del grupo de escritores y artistas famosos conocido como la Mesa Redonda Algonquin. En su autobiografía, Harpo Marx describió esa conexión:

El mayor romance en la ciudad de Nueva York fue entre yo, junto con otras dos docenas de chicos, y Neysa McMein. Al igual que yo, Neysa era un acróbata de puertas poco alfabetizado y semi-analfabeto en el Algonquin. Pero a diferencia de mí, ella era hermosa y rebosante de charla y talento. Muchos de nosotros estuvimos de acuerdo en que era la chica más sexy de la ciudad. Todos estuvieron de acuerdo en que era la mejor artista de retratos y portadas de la época.

Una anfitriona animada y sociable, McMein continuó viviendo una vida divertida y animada, desde tocar el piano en fiestas hasta montar en un elefante en un desfile. Entretuvo a amigos como Bing Crosby, Robert Young y Bennett Cerf, inventando juegos de palabras inteligentes para divertir a sus invitados.

Una de las ventajas de una carrera como ilustrador durante la época de McMein era que los ilustradores trabajaban entre bastidores, con poco o ningún contacto directo con los lectores de una revista. Las mujeres, los afroamericanos y otros grupos a los que se les podría haber negado un trabajo con mucho contacto público a veces podían encontrar un empleo remunerado siempre y cuando pudieran producir buenas imágenes. Una persona con las opiniones políticas agresivas y fuertes feministas de McMein podría no haber sido capaz de encontrar trabajo en un puesto de ventas minoristas. Pero McMein fue capaz de llevar una vida bulliciosa, bohemia y socialmente controvertida, ya que los lectores del Post admiraban a «all American girls» en la portada.

Hoy en día, pocas personas recuerdan a McMein por su estilo de vida. Fue incluida en el Salón de la Fama de la Sociedad de Ilustradores en 1984, y es recordada hoy como un pilar del establecimiento de la ilustración.

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