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Especies de ranas diminutas entre una serie de hallazgos en «islas del cielo» andinas

Un «equipo Swat ecológico» ha descubierto 20 especies previamente desconocidas en los bosques nublados brumosos y cascadas que flanquean el valle Zongo de Bolivia.

Entre los animales encontrados se encontraban una rana minúscula de 10 mm de largo, una víbora de pozo, dos mariposas con marcas de metal y una orquídea de boca de víbora. Los bosques vírgenes están a solo 30 millas (48 km) de la capital, La Paz, pero la expedición también redescubrió la rana de ojos diabólicos, vista una vez antes, y una mariposa sátira que no se vio en casi un siglo. Junto a ellos se encontraban especies amenazadas, como el oso de anteojos y el tucán pico de canal.

Los picos altos y escarpados de los Andes albergan una enorme biodiversidad porque el movimiento entre ellos es difícil para la vida silvestre y resulta en puntos de evolución aislados que se conocen como «islas del cielo».

Los científicos pasaron dos semanas subiendo y bajando las laderas de 2.000 metros y, mientras esperaban encontrar algunos insectos nuevos, se sorprendieron de lo que encontraron. «Ciertamente no esperábamos encontrar nuevos vertebrados, como las dos serpientes y la rana, por lo que fue muy emocionante», dijo Trond Larsen, de Conservación Internacional, quien codirigió la expedición con Claudia Cortez, jefa de conservación del gobierno municipal de La Paz.

 Una nueva especie de Brachionidium, u orquídea copa
Una nueva especie de Brachionidium, u orquídea copa, con llamativas flores moradas y amarillas. Fotografía: Trond Larsen / Conservation International

«Lo que es tan sorprendente es que se podía escuchar el distintivo llamado de la ranita en todo el bosque, pero te acercas y dejan de llamar», dijo Trond. «Tratar de detectarlo cuando no hace ruido y está escondido en el musgo fue una tarea tremenda.»

El equipo redescubrió la rana de ojos diabólicos que solo había sido vista una vez, 20 años antes, por Steffen Reichle, un científico con sede en Bolivia que también estaba en la nueva expedición. «Eso fue muy emocionante, se suponía que debía haberse extinguido, pero en realidad encontramos que era relativamente común», dijo Larsen.

La expedición fue parte del Programa de Evaluación Rápida de Conservación Internacional, que Trond describe como un «equipo Swat ecológico» que responde cuando se necesita urgentemente información sobre un área poco conocida.

En el valle de Zongo, la evaluación está apuntalando una nueva área de conservación que protegerá no solo la vida silvestre, sino también el agua limpia, los materiales de construcción y los alimentos forestales de los que depende la población local. El ecosistema también regula el flujo de agua a las pequeñas represas en el valle que ayudan a alimentar la capital de Bolivia. Las laderas protegidas de las montañas proporcionarán además refugios vitales para las especies que se mueven cuesta arriba para escapar del calor creciente provocado por la crisis climática.

 La rana de ojos diabólicos (Oreobates zongoensis)
La rana de ojos diabólicos (Oreobates zongoensis) se conocía previamente de un solo individuo observado hace más de 20 años en el valle de Zongo. Fotografía: Steffen Reichle / Conservation International

El equipo de 17 científicos caminó hasta su área de estudio a través de un largo y alto puente colgante que atraviesa el río Zongo. Además de la víbora de pozo altamente venenosa, encontraron otra nueva serpiente que tenía los colores rojo, amarillo y verde de la bandera boliviana.

Las flores de la nueva orquídea de boca de víbora parecen imitar a un insecto y pueden servir para engañar a los polinizadores involuntarios, mientras que una nueva orquídea de copa muestra llamativas flores moradas y amarillas.

Una especie de bambú encontrada por el equipo era nueva para la ciencia, pero ya era bien conocida por las comunidades indígenas que la usan para hacer instrumentos musicales llamados sikus, o panpipes. Otra planta, en la familia del arrurruz y que cierra sus hojas por la noche, similar a las manos en oración, fue redescubierta después de 125 años.

» Este paisaje verdaderamente hermoso y diverso se ha convertido en un refugio seguro para anfibios, reptiles, mariposas y plantas que no se han encontrado en ningún otro lugar de la tierra», dijo Larsen.

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