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HISTORIA DEPORTIVA DE DETROIT: TIGRES, ALAS ROJAS, LEONES Y PISTONES

Red Wing Kelly ganó cuatro Copas Stanley con Detroit. Más tarde ganó cuatro más con los Toronto Maple Leafs. Comenzó a usar un casco cuando fue cambiado a Toronto en 1960.

Me quito el sombrero ante la tecnología. Sin avances en el diseño de cascos en las últimas décadas, los jugadores de la Liga Nacional de Hockey estarían sujetos a la misma tragedia que le ocurrió a Bill Masterton de Minnesota, quien durante un partido el 13 de enero de 1968 se golpeó la cabeza contra el hielo y nunca recuperó la conciencia. Su muerte sigue siendo la única fatalidad en hielo en la historia de la NHL.

Como casi todos los jugadores profesionales, Masterton no llevaba casco. Las versiones existentes de sombreros no solo eran incómodas y mal ajustadas, sino que los jugadores con casco también tenían que soportar un coro de comentarios burlones de sus hermanos con la cabeza descubierta. «Algunos de los que se lo han puesto han sido llamados ‘pollo'», admitió el extremo izquierdo de Red Wings Frank Mahovlich en ese momento.

Aunque muchos jugadores en los primeros días del deporte usaban tukes o gorras de béisbol, era simplemente un intento de mantenerse abrigados, no protegidos. Los primeros cascos aparecieron a finales de la década de 1920 y se mantuvieron básicamente sin cambios a lo largo de la década de 1950. El tocado de cuero estilo fútbol americano solía ser usado por jugadores que se recuperaban de conmociones cerebrales u otras lesiones graves en la cabeza, aunque en el caso de Johnny Crawford, la vanidad fue el motivo. A lo largo de la década de 1940, el defensor de Boston usó un casco para ocultar su calva.

Hubo intentos ocasionales de hacer obligatorio el casco durante el primer medio siglo de la NHL, pero los movimientos siempre fallaron. Una temporada a finales de la década de 1930, por ejemplo, el entrenador y gerente general de Detroit Jack Adams hizo que los cascos fueran obligatorios para todas las alas.

El experimento fue de corta duración. Uno por uno, los jugadores los abandonaron, diciendo que eran demasiado confinados o incómodos. Siguieron el ejemplo del líder del equipo Ebbie Goodfellow, que se arrancó el casco antes de una pelea y lo arrojó hacia el banco, donde golpeó a Adams en la cara.

Quizás el portavoz más influyente de helmets fue Red Kelly, el defensor de Alas de larga data, que se puso sombreros poco después de ser cambiado a Toronto en 1960. La estatura de Kelly como jugador y miembro del Parlamento canadiense ayudó a influir en la opinión pública. «Kelly juega a lo seguro», proclamó un folleto de seguridad distribuido en las escuelas canadienses. En 1964, unos 200.000 jugadores de la Liga de Hockey de Toronto llevaban los cascos obligatorios.

Eso todavía no era lo suficientemente bueno para Kelly. «Lo usan en las ligas de bantam, enano y peewee, pero no en los juniors», se quejó. «Si más jugadores lo usaran en la NHL, verías lo mismo en las ligas junior y en otras ligas.»

Los cascos de plástico moldeado, importados de Europa, fueron usados por primera vez por NHLers como Bert Olmsted y Red Berenson en la década de 1960. A principios de la década de 1970, General Electric produjo el «Casco Patterson».»Estaba hecho de un material sintético llamado Lexan y presentaba un sistema de suspensión que acunaba la cabeza y la mantenía alejada del contacto con la cubierta exterior. Como parte de una campaña de relaciones públicas para promover la seguridad del hockey, GE hizo que los cascos estuvieran ampliamente disponibles a precio de costo.

Durante la década de 1970, las mejoras en la ventilación, la comodidad y la visibilidad hicieron que el casco fuera más apetecible para los jugadores profesionales. Otros refinamientos incluyeron un ajuste personalizado y una protección mejorada para las sienes, la parte posterior del cuello y otras áreas sensibles de la cabeza.

El 1 de junio de 1979, la NHL promulgó una regla que requería el uso de cascos para cualquier persona que ingresara a la liga después de esa fecha, aunque una cláusula de «abuelo» permitía a los veteranos acérrimos continuar sin sombrero si lo deseaban. Los continuos avances en tecnología de espuma, plásticos resistentes y configuración estructural hicieron que los cascos fueran mucho más ligeros y resistentes. Y la visera de plexiglás transparente, introducida en la década de 1980 como una nueva forma de protección facial, se desarrolló rápidamente hasta el punto de que el deslumbramiento, la distorsión y el empañamiento se eliminaron virtualmente. Hoy en día, casi dos tercios de todos los jugadores de la NHL usan una visera.

Varios jugadores prefirieron ir sin protección para la cabeza hasta principios de la década de 1990, incluidos los defensores Harold Snepts, Mike O’Connell y Brad Marsh, cada uno de los cuales pasó parte de su carrera en Detroit. Marsh, cuya taza corta y parecida al granito se movía por el hielo en el Joe Louis Arena entre 1990 y 1992, una vez explicó cómo la Noche de Hockey en Canadá lo influenció para emular a sus héroes: «Cuando era muy joven, veía hockey los sábados por la noche. Vi a esos jugadores, los reconocí en el hielo y en mis tarjetas de hockey.»

El último jugador en quedarse sin casco fue St. Centro de Louis Blues Craig MacTavish durante la temporada 1996-97. Para entonces, muchos observadores de hockey se lamentaban de que algo del carácter único del juego se había perdido en el movimiento para proteger las cabezas de los jugadores. Se acabaron esas corridas de punta a punta de Guy LaFleur y Ron Duguay, sus largos mechones arrastrándose en el torbellino mientras corrían por el hielo. Así que en 1991 la liga reconoció tácitamente la comerciabilidad de tener héroes reconocibles al permitir que los jugadores se quedaran sin casco si así lo deseaban. Significativamente, incluso los jugadores más egoizados no se aprovecharon de la nueva regla, lo que demostró, tal vez, que sus cabezas estaban en el lugar correcto.

Dentro de un casco.

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