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Las antiguas especies de homínidos que incluyen al Hombre Cascanueces pueden haber hecho herramientas

Paranthropus boisei, un homínido africano que vivió entre alrededor de 2,3 millones y 1,2 millones de años hace, puede haber armado con fuerza su camino hacia la fabricación de herramientas de piedra con un toque hábil.

Esa es la implicación de los tejidos de primera mano, brazos y hombros descubiertos del mismo P. boisei individual, dicen el paleobiólogo David Green y sus colegas. Los fósiles sugieren que esta especie extinta combinaba poderosos brazos adecuados para trepar a los árboles con manos fuertes capaces de fabricar instrumentos de piedra, informan los investigadores en el April Journal of HumanEvolution.

P. boisei, un primo lejano de los humanos modernos, carecía de un pulgar grueso y poderosamente agarrador característico de su homínido contemporáneo, Homo erectus (SN: 3/24/15), un prolífico fabricante de herramientas de piedra sofisticadas. Pero los huesos de la mano recientemente descritos sugieren que P. boisei se agarró lo suficientemente bien como para hacer y usar herramientas simples de piedra y hueso, al igual que otros miembros de la familia evolutiva humana pueden tener desde hace 3,3 millones de años (SN: 20/5/15). Eso es mucho antes de la aparición del género Homo, que apareció hace unos 2,8 millones de años. Pero los informes de fabricación de herramientas antes de que se originara el Homo son controvertidos.

«Esta es la primera evidencia de que criaturas que casi no eran nuestros antepasados directos podrían haber hecho herramientas», dice el antropólogo Bernard Wood de la Universidad George Washington en Washington,D. C. «Por lo tanto, ya no podemos asumir, ni deberíamos haber asumido, que solo los homo podrían fabricar herramientas», dice Wood, quien no participó en la nueva investigación.

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Es tentador argumentar que solo H. erectus, que tenía un cerebro que se acercaba al doble del tamaño promedio de P. la de boisei, podría haber hecho hachas de mano de doble filo en forma de gota que datan aproximadamente al mismo tiempo que los dos homínidos. Esas herramientas exigían más habilidad y planificación que los implementos de corte más simples anteriores. Pero el caso no está cerrado, dice Green, de la Escuela Universitaria Campbell de Medicina Osteopática en Buies Creek, Carolina del Norte. «Necesitaremos encontrar herramientas que puedan asociarse con confianza con P. boisei y evaluar sus habilidades técnicas antes de asumir que H. erectus era el fabricante de herramientas superior.»

Las excavaciones y encuestas de 2004 a 2010 en el Ileretsite de Kenia produjeron los nuevos P. boiseifinds. Se encontraron fósiles en sedimentos que datan de entre 1,53 millones y 1,51 millones de años de antigüedad. Huellas de pies de 1,5 millones de años de antigüedad excavadas anteriormente en Ileret pueden haber sido dejadas por H. erectus o P. boisei (SN: 4/16/12).

Un cráneo macho grande descubierto en 1959 es el fósil más conocido de P. boisei. Apodado el hombre Cascanueces, el individuo tiene pómulos anchos que se proyectan hacia adelante y una cresta ósea sobre la caja del cerebro que una vez ancló enormes músculos de masticación. El cascanueces puede haber comido principalmente hierbas y plantas con flores llamadas juncias (SN: 5/2/11).

Sugerencias de que otro miembro del género Paranthropus, P. robustus, herramientas de piedra hechas a mano, basadas en huesos de dedos aislados desenterrados en el complejo de cuevas Swartkrans de Sudáfrica, se remontan a más de 30 años (SN: 5/28/88). Partes de dos huesos de brazos y dos huesos de piernas de un macho adulto P. boisei han aparecido desde entonces en la garganta Olduvai de Tanzania (SN 12/10/13). Pero los descubrimientos de Ileret ofrecen la primera mirada a los huesos de toda la extremidad superior de un individuo de P. boisei. Como resultado, los investigadores pueden reconstruir con mayor confianza qué tipos de movimientos de brazos y manos podrían realizar los homínidos.

Los artefactos de piedra son abundantes en antiguos sitios Homo, una señal de que nuestro género dependía mucho más de la fabricación de herramientas que P. boisei, dice el antropólogo biológico Neil Roach de la Universidad de Harvard, que no participó en la investigación. Ningún artefacto de piedra se ha relacionado claramente con fósiles de P. boisei.

Curiosamente, añade Roach, los fósiles de Ileret son relativamente grandes y gruesos, lo que sugiere que P. boisei era más atlético y físicamente activo de lo que normalmente se supone para una especie homínida que,a diferencia de H. erectus, probablemente no comía carne.

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