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Preguntas para Larry Young: La promesa de la oxitocina para el autismo

El Experto:

Amor verdadero: Los topillos de las praderas, que forman lazos estrechos con una sola pareja, tienen más receptores cerebrales para la oxitocina que otras especies de topillos más promiscuos. T. Ahern

Cuando los investigadores descubrieron que una hormona natural, la oxitocina, podría fortalecer los lazos sociales en los animales, rápidamente vieron su potencial para las personas con autismo. Después de todo, los déficits sociales son una de las características centrales del trastorno.

Se produjo una serie de ensayos pequeños. Hasta ahora han resultado decepcionantes. Un problema es que nadie sabe cuánta oxitocina administrada llega al cerebro. Para desarrollar tratamientos más eficaces, necesitamos comprender mejor las propiedades moleculares de la oxitocina, así como sus efectos en el cerebro, dice Larry Young, director del Centro Silvio O. Conte para la Oxitocina y la Cognición Social de la Universidad Emory en Atlanta.

Young ayudó a descubrir el vínculo entre la oxitocina y la unión en un roedor monógamo llamado topillo de la pradera. Descubrió que estos ratones de campo tienen más receptores cerebrales para la oxitocina que sus compañeros más promiscuos, como los ratones de campo montanos, dando a entender que la hormona ayuda a promover relaciones estables.

Como uno de los fundadores del campo, Young se apresura a promocionar el potencial de autismo de la hormona y a evitar apresurarse a usarla. Le preguntamos sobre la promesa y los posibles peligros de usar oxitocina como tratamiento para el autismo.

SFARI.org: ¿Cuáles fueron los primeros indicios de que la oxitocina podría ser útil como tratamiento para el autismo?

Larry Young: Todo comenzó con su papel en la unión. Alrededor de 1980, la investigación demostró por primera vez que la oxitocina tiene acciones en el cerebro que son de naturaleza pro-social: motiva a una rata a cuidar de sus crías; en las ovejas, ayuda a formar el vínculo entre la madre y el cordero.

Los investigadores que trabajaban con topillos de pradera a principios y mediados de la década de 1990 se dieron cuenta de que la oxitocina también es importante para crear el vínculo entre parejas de apareamiento que son monógamas. Esta investigación en animales dio a la gente la idea de que la oxitocina ayuda a crear relaciones.

Luego hicimos algunos trabajos alrededor de 2000 que mostraron que la oxitocina juega un papel en el procesamiento de la información social. Los ratones que carecen de oxitocina tienen amnesia social. Parece que la oxitocina hace que el cerebro preste atención a la información social en el entorno y use esa información social, para formar vínculos, por ejemplo.

El primer estudio que realmente analizó el efecto de la oxitocina en el autismo se realizó en 2003, inspirado en el trabajo con ratones y ratones.

S: ¿Hubo alguna evidencia de que el sistema de oxitocina podría estar apagado en el autismo?

LY: No al principio. Ha habido un par de estudios que sugieren que este puede ser el caso, pero no son consistentes. Un estudio en particular mostró que las personas con autismo procesan fragmentos de oxitocina en su sangre de manera diferente a los controles. Pero para mí, ni este estudio ni los otros son pruebas convincentes de que el sistema de oxitocina esté realmente dañado en el autismo.

S: ¿Cómo cree que la oxitocina funcionaría como tratamiento para el autismo si no está solucionando un déficit?

LY: Mi creencia en la oxitocina como objetivo en el autismo es simplemente que se puede mejorar la prominencia de los estímulos sociales, la cantidad de tiempo que se mira a los ojos de los demás, se lee el lenguaje corporal y cosas por el estilo, y al hacerlo, se puede mejorar el funcionamiento social.

El autismo parece ser un problema en la comunicación neuronal a través de las áreas cerebrales. Hace que sea muy difícil para las personas navegar por una situación social dinámica y que cambia rápidamente. Al administrar oxitocina, está mejorando el tipo de cognición social que ocurre cuando una madre está amamantando a su bebé, o cuando dos personas están comprometidas socialmente.

Creo que la oxitocina enfoca la atención del cerebro en señales que ayudan a alguien a entender mejor una situación social.

S: ¿Qué han demostrado los estudios de oxitocina en personas hasta ahora?

LY: Ha habido cientos de estudios que muestran que la oxitocina aumenta la atención de las personas a los ojos de los demás, por ejemplo, o mejora la capacidad de leer las emociones de los demás o muchos otros procesos sociales. Esos estudios han demostrado ser prometedores, pero no siempre son consistentes o tienen un efecto bastante pequeño.

La mayoría de estos estudios simplemente están administrando una dosis única de oxitocina y viendo cómo afecta el comportamiento inmediatamente después. El verdadero desafío es ir hacia una terapia a largo plazo. Una de las grandes limitaciones para hacer de la oxitocina un tratamiento es que realmente no sabemos mucho sobre la dosis, y cuánto llega al cerebro.

También creo que la oxitocina a largo plazo mejorará el funcionamiento social en el autismo, pero los efectos serán relativamente pequeños utilizando los enfoques actuales. Hasta ahora, los estudios crónicos del tratamiento con oxitocina en el autismo acaban de administrar el medicamento por la mañana y por la noche en lugar de dirigirlo a experiencias sociales.

La oxitocina podría ser más efectiva si la combinamos con terapias conductuales. Si la oxitocina aumenta la importancia de los estímulos sociales, entonces puede mejorar la eficacia de las terapias conductuales.

S: ¿Cómo podemos cambiar los niveles cerebrales de oxitocina?

LY: Esta es una pregunta muy difícil. Los aerosoles nasales han demostrado ser prometedores y elevan la oxitocina cerebral. Sin embargo, algunas personas creen que muy poca oxitocina intranasal está entrando en el cerebro. Otros creen que cuando lo hueles, puede estar induciendo una ligera liberación de tu oxitocina natural. Aún no estoy seguro.

Tampoco sabemos realmente si los efectos de oler oxitocina se deben a que actúa solo sobre los receptores cerebrales. Hay receptores de oxitocina en todo nuestro cuerpo. Podría ser que los efectos de la oxitocina que vemos en el comportamiento sean el resultado de la activación de receptores en el corazón, por ejemplo. Si no es necesario introducirlo en el cerebro, entonces es mucho más fácil desarrollar medicamentos.

Larry Young/Emory University

Uno de nuestros objetivos en Emory es desarrollar nuevos fármacos que estimulen las neuronas de oxitocina para recrear, por ejemplo, lo que sucede en una madre cuando está amamantando a su bebé y experimenta una alta liberación de oxitocina en partes del cerebro que tienen receptores de oxitocina.

Estamos viendo uno de estos medicamentos, llamado melanocortina. Mostramos en topillos de pradera que el agonista de la melanocortina estimula la liberación de oxitocina en el núcleo accumbens, que es parte del sistema de recompensa del cerebro.

Al usar medicamentos que pueden causar la liberación de oxitocina en esta área de recompensa, un individuo con autismo puede encontrar interacciones sociales más gratificantes y comprometerse más. También creo que las experiencias sociales positivas tienen un efecto acumulativo que ayuda a las personas a aprender a navegar por las situaciones sociales. Tal vez la gente no necesitaría esta droga todo el tiempo.

En el nuevo estudio de los ratones de campo, por ejemplo, la droga fomentó la formación de una relación social y una semana después, después de que la droga se había ido, los ratones de campo mantenían esta relación. A continuación, tenemos que determinar si el medicamento tiene efectos similares a la oxitocina en humanos.

S: ¿Hay preocupaciones sobre el uso de oxitocina a largo plazo en personas?

LY: Sí. No es necesario tener una activación constante del sistema de oxitocina. Por ejemplo, si la oxitocina aumenta la prominencia de los estímulos sociales y se la da a su hijo antes de subirlo al autobús escolar y es acosado, puede intensificar este efecto negativo. Algunas personas tienen esta noción de que la oxitocina es solo un medicamento pro-social. Ese no es el caso, es mucho más complicado.

Tampoco sabemos si la oxitocina crónica durante muchos meses podría de alguna manera tener un efecto negativo en los receptores porque estás inundando el sistema de oxitocina.

Mi principal preocupación es que los padres vean los pocos estudios que existen y quieran que un médico les recete oxitocina intranasal para su hijo. Soy muy optimista al respecto, pero no estamos en el punto en el que deberíamos hacerlo en un entorno hogareño.

S: ¿Cuál es el siguiente paso más importante?

LY: Creo que necesitamos aprender más sobre lo que la oxitocina está haciendo en el cerebro, haciendo más estudios en animales o en primates no humanos y haciendo imágenes cerebrales en personas. Cuando sepamos cómo afecta la oxitocina al cerebro, sabremos mejor cómo usarla al máximo de su potencial. Creo que el contexto del tratamiento será clave para su éxito.

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