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Espèce de grenouille minuscule parmi une série de découvertes dans les « îles du ciel » des Andes

Une « équipe de Swat écologique » a découvert 20 espèces jusqu’alors inconnues dans les forêts de nuages brumeux et les cascades qui bordent la vallée de Zongo en Bolivie.

Parmi les animaux trouvés se trouvaient une minuscule grenouille de 10 mm de long, une vipère à fosse, deux papillons de marque métallique et une orchidée à bouche d’additionneur. Les forêts vierges sont à seulement 48 km de la capitale, La Paz, mais l’expédition a également redécouvert la grenouille aux yeux de diable, vue une seule fois auparavant, et un papillon satyre non vu depuis près d’un siècle. À côté de ceux-ci se trouvaient des espèces menacées, notamment l’ours à lunettes et le toucan à bec chenal.

Les hauts sommets escarpés des Andes abritent une biodiversité énorme car le mouvement entre eux est difficile pour la faune et entraîne des points chauds d’évolution isolés, connus sous le nom d' »îles du ciel ».

Les scientifiques ont passé deux semaines à monter et descendre les pentes de 2 000 mètres et, s’attendant à trouver de nouveaux insectes, ont été surpris par ce qu’ils ont rencontré. « Nous ne nous attendions certainement pas à trouver de nouveaux vertébrés, comme les deux serpents et la grenouille, alors c’était très excitant », a déclaré Trond Larsen, de Conservation International, qui a codirigé l’expédition avec Claudia Cortez, responsable de la conservation pour le gouvernement municipal de La Paz.

 Une nouvelle espèce de Brachionidium, ou orchidée cup
Une nouvelle espèce de Brachionidium, ou orchidée cup, aux fleurs violettes et jaunes frappantes. Photo : Trond Larsen / Conservation International

 » Ce qui est si étonnant, c’est que vous pouviez entendre l’appel distinctif de la petite grenouille dans toute la forêt, mais vous vous approchez et ils cessent d’appeler « , a déclaré Trond. « Essayer de le repérer quand il ne fait pas de bruit et qu’il est caché dans la mousse était une tâche énorme. »

L’équipe a redécouvert la grenouille aux yeux de diable qui n’avait été vue qu’une seule fois, 20 ans auparavant, par Steffen Reichle, un scientifique basé en Bolivie qui faisait également partie de la nouvelle expédition. « C’était vraiment excitant – on supposait simplement qu’il devait disparaître, mais nous l’avons trouvé relativement commun », a déclaré Larsen.

L’expédition faisait partie du Programme d’évaluation rapide de Conservation International, que Trond décrit comme une « équipe Swat écologique » qui répond lorsque des informations sur une zone mal connue sont urgemment nécessaires.

Dans la vallée de Zongo, l’évaluation sous-tend une nouvelle zone de conservation qui protégera non seulement la faune, mais aussi l’eau potable, les matériaux de construction et les aliments forestiers dont dépendent les populations locales. L’écosystème régule également le débit d’eau vers les petits barrages de la vallée qui alimentent la capitale bolivienne. Les pentes protégées des montagnes fourniront en outre des refuges vitaux aux espèces qui se déplacent en montée pour échapper à la chaleur croissante provoquée par la crise climatique.

 La grenouille aux yeux du diable (Oreobates zongoensis)
La grenouille aux yeux du diable (Oreobates zongoensis) n’était auparavant connue que d’un seul individu observé il y a plus de 20 ans dans la vallée de Zongo. Photographie: Steffen Reichle / Conservation International

L’équipe de scientifiques de 17 personnes s’est rendue dans leur zone d’étude par un long et haut pont suspendu qui enjambe la rivière Zongo. En plus de la vipère très venimeuse, ils ont trouvé un autre nouveau serpent qui avait les couleurs rouge, jaune et vert du drapeau bolivien.

Les fleurs de la nouvelle orchidée à bouche d’additionneur semblent imiter un insecte et peuvent servir à tromper les pollinisateurs involontaires, tandis qu’une nouvelle orchidée en coupe présente des fleurs violettes et jaunes frappantes.

Une espèce de bambou trouvée par l’équipe était nouvelle pour la science mais déjà bien connue des communautés autochtones qui l’utilisent pour fabriquer des instruments de musique appelés sikus, ou panpipes. Une autre plante, de la famille des arrow-root et qui ferme ses feuilles la nuit, semblable à des mains en prière, a été redécouverte après 125 ans.

« Ce paysage vraiment magnifique et diversifié est devenu un refuge sûr pour les amphibiens, les reptiles, les papillons et les plantes que l’on ne trouve nulle part ailleurs sur terre », a déclaré Larsen.

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