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L’ancienne espèce d’hominidés qui comprend « L’Homme Casse-noisette » a peut-être fabriqué des outils

Paranthropus boisei, un hominidé africain qui a vécu entre environ 2,3 millions et 1,2 million d’années.

C’est l’implication de la première main, du bras et des épaulesfossiles découvertes chez le même P. boisei individuellement, disent le paléobiologiste David Green et ses collègues. Les fossiles suggèrent que cette espèce éteinte combinait des bras puissants adaptés à l’escalade dans les arbres avec des mains grattantes capables de façonner des outils en pierre, rapportent les chercheurs dans le Journal d’avril de HumanEvolution.

P. boisei, un cousin éloigné des humains modernes, manquait d’un pouce épais et puissamment agrippant caractéristique de son hominidé contemporain, Homo erectus (SN: 3/24/15), un fabricant prolifique d’outils en pierre sophistiqués. Mais les os de la main nouvellement décrits suggèrent que P. boisei a suffisamment bien saisi pour fabriquer et utiliser de simples outils en pierre et en os, tout comme les autres membres de la famille évolutionnaire humaine peuvent l’avoir il y a 3,3 millions d’années (SN: 5/20/15). C’est longavant l’émergence du genre Homo, apparu il y a environ 2,8 millions d’années. Mais les rapports de fabrication d’outils avant l’origine d’Homo sont controversés.

« C’est la première preuve que des créatures qui n’étaient presque certainement pas nos ancêtres directs auraient pu fabriquer des outils », explique le paléoanthropologue Bernard Wood de l’Université George Washington à Washington, D.C. « Nous ne pouvons donc plus supposer — et nous n’aurions jamais dû supposer — que seul Homo pouvait fabriquer des outils », explique Wood, qui n’a pas participé à la nouvelle recherche.

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Il est tentant de soutenir que seul H. erectus, dont le cerveau approchait le double de la taille moyenne de l’ofP. boisei aurait pu fabriquer des haches à main à double tranchant en forme de goutte qui datent à peu près de la même époque que les deux hominidés. Ces outils demandaient plus de compétences et de planification qu’auparavant, des outils de coupe plus simples. Mais l’affaire n’est pas close, dit Green, de l’École universitaire de médecine ostéopathique de Campbell à Buies Creek, en Caroline du Nord. « Nous devrons trouver des outils qui peuvent être associés avec confiance à P. boisei et évaluer ses capacités techniques avant de supposer que H. erectus était le fabricant d’outils supérieur. »

Des fouilles et des relevés effectués de 2004 à 2010 sur l’Ileretsite du Kenya ont produit les nouveaux P. boiseifinds. Des fossiles ont été trouvés dans des sédiments datant d’environ 1,53 million et 1,51 million d’années. Des empreintes de pied datant de 1,5 million d’années précédemment fouillées à Ileret ont peut-être été laissées par H. erectus ou P. boisei (SN: 4/16/12).

Un gros crâne mâle découvert en 1959 est le fossile le plus connu de P. boisei. Surnommé l’homme Casse-noisette, l’individu a de larges pommettes qui se projettent vers l’avant et une crête osseuse au sommet du cerveau qui ancrait autrefois d’énormes muscles masticateurs. Le casse-noisette peut avoir mangé principalement des herbes et des plantes à fleurs appelées carex (SN: 5/2/11).

Suggestions qu’un autre membre du genre Paranthropus, P. robustus, des outils en pierre fabriqués à partir d’os de doigts isolés, découverts dans le complexe de grottes de Swartkrans en Afrique du Sud, remontent à plus de 30 ans (SN: 5/28/88). Des parties de deux os de bras et de deux os de jambes d’un mâle adulte P. boisei ont été retrouvées depuis lors dans les gorges d’Olduvai en Tanzanie (SN 12/10/13). Mais les découvertes d’Ileret offrent le premier regard sur les os de tout le membre supérieur d’un individu de P. boisei. En conséquence, les chercheurs peuventplus en toute confiance reconstruire quels types de mouvements des bras et des mains que les hominidés pourraient effectuer.

Les artefacts en pierre sont abondants sur les sites Homo anciens, un signe que notre genre dépendait beaucoup plus de la fabrication d’outils que P. boisei, explique l’anthropologue biologiste Neil Roach de l’Université Harvard, qui n’a pas participé à la recherche. Aucun artefact de pierre n’a été clairement lié aux fossiles de P. boisei.

Curieusement, ajoute Roach, les fossiles d’Ileret sont relativement grands et épais, ce qui suggère que P.boisei était plus athlétique et physiquement actif que les espèces d’hominidés généralement présumées qui, contrairement à H. erectus, ne mangeaient probablement pas de viande.

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