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L’Art de la Poste : La Fabuleuse Neysa McMein

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Narrateur vidéo : Jeff Nilsson, archiviste du Saturday Evening Post

De tous les personnages fascinants qui ont créé de l’art pour Le Saturday Evening Post, aucun n’était plus coloré ou intéressant que Neysa McMein (1888-1949).

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Illustratrice féminine rare dans une profession dominée par les hommes, elle mène une vie d’aventure et d’invention. Elle était une actrice, une suffragette de premier plan, un portraitiste de présidents, un concepteur industriel de voitures, un artiste commercial, un activiste politique et un orateur public. McMein était ami avec tout le monde, de Harpo Marx à George Bernard Shaw. Elle a composé un opéra. Elle a parcouru cent kilomètres à dos de chameau à travers le désert du Sahara, où elle a refusé une proposition d’un cheik arabe. Quand elle a installé un studio d’art sur West 57th Street à New York, il est devenu un salon animé pour les célébrités. Bien qu’elle soit mariée, McMein était un défenseur de l’amour libre et du mariage ouvert. Elle a eu des relations avec Charlie Chaplin, le metteur en scène de Broadway George Abbott et l’auteur Robert Benchley.

Neysa McMein marche pour les droits des femmes. (1917) (Service de photos du New York Times, 1917, domaine public, Wikimedia Commons)

Oh oui, et elle était également sergent honoraire dans le Corps des Marines des États-Unis.

Née Marjorie McMein, elle aurait changé de nom sur la recommandation de son numérologue, prenant le nom de  » Neysa  » d’un cheval de course qu’elle admirait.

Ses premiers emplois ont été en tant que designer de chapellerie et actrice. Après une formation à l’Art Institute of Chicago, McMein vend son premier dessin en 1914. Elle avance rapidement et en un an, elle vend une illustration pour la couverture du Saturday Evening Post — la première d’une soixantaine de couvertures de poste présentant son art entre 1916 et 1939.

Illustration de couverture du Saturday Evening Post du 13 mai 1916.

McMein se spécialisait dans les images de « filles américaines », qui étaient très populaires auprès du public à cette époque. Elle n’était pas aussi polyvalente que certains des autres illustrateurs du Poste; elle peignait en grande partie de jolis visages sur un fond vierge. Cependant, ses images ont trouvé la faveur du public et le succès de McMein s’est étendu à d’autres magazines tels que Puck, Collier’s, Mcclure’s et Mccall’s.

Trois des illustrations de couverture de McMein. (Cliquez sur couvertures pour agrandir)

Au début de la Première Guerre mondiale, McMein se consacre à la réalisation d’affiches pour les gouvernements français et américain et la Croix-Rouge américaine. En 1918, McMein et sa bonne amie, la célèbre auteure Dorothy Parker, divertirent les troupes en France. McMein a fait des portraits des soldats, dessiné des dessins animés pour eux et peint des insignes sur le côté des avions du 93e escadron de bombes — très différents des images de « jolie fille » qu’elle avait créées pour le poste. Elle a vécu des expériences déchirantes sur le front, écrivant: « Depuis que j’ai vécu des bombardements aériens, je ne serai jamais effrayée par rien sur terre. »De retour aux États-Unis, McMein est devenu une attraction majeure en tant que conférencier lors de collectes de fonds pour la guerre.

Affiche du YMCA de la Première Guerre mondiale. (Division des Estampes et des photographies de la Bibliothèque du Congrès)

Après la guerre, elle reprend sa carrière d’artiste. McMein a été chargé de créer le premier portrait de la légendaire femme au foyer « Betty Crocker. » Dans les années 1930, alors que les magazines commencent à se tourner vers la photographie pour remplacer l’illustration, elle passe d’illustratrice à portraitiste.

Le Saturday Evening Post de McMein couvre le 21 mai 1938 et le 7 janvier 1939. (Cliquez sur couvertures pour agrandir)

En plus de peindre les présidents Herbert Hoover et Warren G. Harding, McMein a peint des personnages célèbres tels que Dorothy Parker, Edna St. Vincent Millay, Helen Hayes et Anne Morrow Lindbergh.

McMein a continué à vivre sa vie dans un tourbillon social. Elle a été accueillie dans les rangs du groupe d’écrivains et d’artistes célèbres connu sous le nom de Table ronde Algonquine. Dans son autobiographie, Harpo Marx décrit ce lien:

La plus grande histoire d’amour à New York était entre moi — avec deux douzaines d’autres gars — et Neysa McMein. Comme moi, Neysa était une batteuse de portes à moitié analphabète et sans littérature à l’Algonquin. Mais contrairement à moi, elle était belle et débordante de conversation et de talent. Beaucoup d’entre nous ont convenu qu’elle était la fille la plus sexy de la ville. Tout le monde a convenu qu’elle était la meilleure artiste de portrait et de couverture de l’époque.

Une hôtesse animée et grégaire, McMein a continué à vivre une vie amusante et animée, de jouer du piano lors de fêtes à monter sur un éléphant dans un défilé. Elle a diverti des amis tels que Bing Crosby, Robert Young et Bennett Cerf, inventant des jeux de mots intelligents pour amuser ses invités.

L’un des avantages d’une carrière d’illustrateur à l’époque de McMein était que les illustrateurs travaillaient en coulisse, avec peu ou pas de contact direct avec les lecteurs d’un magazine. Les femmes, les Afro-Américains ou d’autres groupes qui auraient pu se voir refuser un emploi avec beaucoup de contacts publics étaient parfois en mesure de trouver un emploi rémunéré tant qu’ils pouvaient produire de bonnes images. Une personne avec les opinions politiques agressives et féministes fortes de McMein n’aurait peut-être pas pu trouver du travail dans une position de vente au détail. Mais McMein a pu mener une vie bruyante, bohème et socialement controversée, car les lecteurs du Post admiraient ses « all American girls » sur la couverture.

Aujourd’hui, peu de gens se souviennent de McMein pour son style de vie. Elle a été intronisée au Temple de la renommée de la Society of Illustrators en 1984 et est aujourd’hui considérée comme un pilier de l’establishment de l’illustration.

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