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Tiny frog species among series of finds in Andean ‘sky islands’

Un “team Swat ecologico” ha scoperto 20 specie precedentemente sconosciute nelle foreste nebbiose e cascate che fiancheggiano la valle dello Zongo in Bolivia.

Tra gli animali trovati c’erano una minuscola rana lunga 10 mm, una vipera, due farfalle di metalmark e un’orchidea a bocca di vipera. Le foreste incontaminate sono solo 30 miglia (48 km) dalla capitale, La Paz, ma la spedizione ha anche riscoperto la rana dagli occhi del diavolo, visto solo una volta prima, e una farfalla satiro non visto per quasi un secolo. Accanto a queste sono state minacciate specie tra cui l’orso dagli occhiali e il tucano dal becco canale.

Le cime alte e ripide delle Ande ospitano un’enorme biodiversità perché il movimento tra loro è difficile per la fauna selvatica e si traduce in punti caldi isolati di evoluzione che sono noti come “isole del cielo”.

Gli scienziati hanno trascorso due settimane a fare escursioni su e giù per i pendii di 2.000 metri e, aspettandosi di trovare nuovi insetti, sono rimasti sorpresi da ciò che hanno incontrato. “Certamente non ci aspettavamo di trovare nuovi vertebrati, come i due serpenti e la rana, quindi è stato molto eccitante”, ha detto Trond Larsen, di Conservation International, che ha co-guidato la spedizione con Claudia Cortez, il capo della conservazione per il governo municipale di La Paz.

Una nuova specie di Brachionidium, o orchidea coppa
Una nuova specie di Brachionidium, o orchidea coppa, con sorprendenti fiori viola e gialli. Fotografia: Trond Larsen / Conservation International

“Ciò che è così sorprendente è che si poteva sentire il richiamo distintivo della piccola rana in tutta la foresta, ma ci si avvicina e smettono di chiamare”, ha detto Trond. “Cercare di individuarlo quando non emette un suono ed è nascosto nel muschio è stato un compito tremendo.”

La squadra ha riscoperto la rana dagli occhi del diavolo che era stata vista solo una volta, 20 anni prima, da Steffen Reichle, uno scienziato con sede in Bolivia che era anche nella nuova spedizione. “È stato davvero eccitante – è stato solo supposto che si fosse estinto, ma in realtà lo abbiamo trovato relativamente comune”, ha detto Larsen.

La spedizione faceva parte del programma di valutazione rapida di Conservation International, che Trond descrive come un “team Swat ecologico” che risponde quando sono urgentemente necessarie informazioni su un’area poco conosciuta.

Nella valle di Zongo, la valutazione è alla base di una nuova area di conservazione che proteggerà non solo la fauna selvatica, ma anche l’acqua pulita, i materiali da costruzione e gli alimenti forestali su cui la popolazione locale si basa. L’ecosistema regola anche il flusso di acqua verso le piccole dighe nella valle che aiutano a alimentare la capitale della Bolivia. I pendii montani protetti forniranno inoltre rifugi vitali per le specie che si muovono in salita per sfuggire al caldo crescente portato dalla crisi climatica.

La rana dagli occhi del diavolo (Oreobates zongoensis)
La rana dagli occhi del diavolo (Oreobates zongoensis) era precedentemente conosciuta solo da un singolo individuo osservato più di 20 anni fa nella valle di Zongo. Fotografia: Steffen Reichle / Conservation International

Il team di 17 scienziati ha camminato nella loro area di studio su un lungo e alto ponte sospeso che attraversa il fiume Zongo. Oltre alla vipera molto velenosa, hanno trovato un altro nuovo serpente che aveva i colori rosso, giallo e verde della bandiera boliviana.

I fiori della nuova orchidea a bocca di vipera sembrano imitare un insetto e possono servire a ingannare impollinatori inconsapevoli, mentre una nuova orchidea a coppa mostrava sorprendenti fiori viola e gialli.

Una specie di bambù trovata dal team era nuova per la scienza, ma già ben conosciuta dalle comunità indigene che lo usano per fare strumenti musicali chiamati sikus, o panpipes. Un’altra pianta, della famiglia arrowroot e che chiude le foglie di notte, simile alle mani in preghiera, è stata riscoperta dopo 125 anni.

“Questo paesaggio veramente bello e vario è diventato un rifugio sicuro per anfibi, rettili, farfalle e piante che non sono state trovate da nessun’altra parte sulla terra”, ha detto Larsen.

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