Articles

Frågor till Larry Young: oxytocins löfte om autism

experten:

sann kärlek: Prairie voles, som bildar nära band med en enda kompis, har fler hjärnreceptorer för oxytocin än andra, mer promiskuösa vole arter. T. Ahern

när forskare fann att ett naturligt förekommande hormon, oxytocin, kunde stärka sociala band hos djur, såg de snabbt sin potential för personer med autism. När allt kommer omkring är sociala underskott en av störningens kärnfunktioner.

en serie små försök följde. Dessa har hittills visat sig vara en besvikelse. Ett problem är att ingen vet hur mycket av det administrerade oxytocinet som ens når hjärnan. För att utveckla effektivare behandlingar måste vi bättre förstå oxytocins molekylära egenskaper såväl som dess effekter i hjärnan, säger Larry Young, chef för Silvio O. Conte Center for Oxytocin and Social Cognition vid Emory University i Atlanta.

Young hjälpte till att avslöja sambandet mellan oxytocin och bindning i en monogam gnagare som kallas prärievole. Han fann att dessa voles har fler hjärnreceptorer för oxytocin än deras mer promiskuösa kamrater, såsom montane voles, som antyder att hormonet hjälper till att främja stabila relationer.

som en av grundarna av fältet är Young snabb att både tout hormonets potential för autism och försiktighet mot att rusa till dess användning. Vi frågade honom om löftet och eventuella faror med att använda oxytocin som behandling för autism.

SFARI.org: vilka var de första antydningarna att oxytocin kan vara användbart som behandling för autism?

Larry Young: Allt började med sin roll i moderns bindning. Omkring 1980 visade forskning för första gången att oxytocin har handlingar i hjärnan som är prosociala: det motiverar en råtta att ta hand om sina valpar; hos får hjälper det att bilda bandet mellan mor och lamm.

forskare som arbetade med prärievolymer i början till mitten av 1990-talet insåg då att oxytocin också är viktigt för att skapa bindningen mellan parningspartners som är monogama. Denna djurforskning gav människor tanken att oxytocin hjälper till att skapa relationer.

Vi gjorde sedan lite arbete runt 2000 som visade att oxytocin spelar en roll i social informationsbehandling. Möss som saknar oxytocin har social amnesi. Det verkar som om oxytocin får hjärnan att uppmärksamma social information i miljön och använda den sociala informationen — till exempel för att bilda bindningar.

den första studien som verkligen tittade på effekten av oxytocin i autism gjordes 2003, inspirerad av vole and mouse-arbetet.

S: fanns det några bevis för att oxytocinsystemet kan vara avstängt i autism?

LY: inte i början. Det har varit ett par studier som tyder på att detta kan vara fallet, men de är inte konsekventa. En studie visade särskilt att personer med autism bearbetar oxytocinfragment i blodet annorlunda än kontroller gör. Men för mig är varken denna studie eller de andra övertygande bevis för att oxytocinsystemet verkligen är skadat i autism.

S: hur tror du att oxytocin skulle fungera som en behandling för autism om det inte fixar ett underskott?

LY: Min tro på oxytocin som ett mål i autism är helt enkelt att du kan förbättra salience av sociala stimuli — den tid som tittar på andras ögon, läser kroppsspråk och saker som det — och genom att göra det kan du förbättra social funktion.

Autism verkar vara ett problem i neural kommunikation över hjärnområden. Det gör det mycket svårt för människor att navigera i en dynamisk, snabbt föränderlig social situation. Genom att ge oxytocin förbättrar du den typ av social kognition som händer när en mamma ammar sitt barn, eller när två personer är engagerade Socialt.

jag tror att oxytocin fokuserar hjärnans uppmärksamhet på ledtrådar som hjälper någon att förstå en social situation bättre.

S: vad har oxytocinstudier på människor visat hittills?

LY: det har gjorts hundratals studier som visar att oxytocin ökar människors uppmärksamhet på andras ögon, till exempel, eller ökar förmågan att läsa andras känslor eller många andra sociala processer. Dessa studier har visat något löfte, men de är inte alltid konsekventa eller har ganska små effektstorlekar.

de flesta av dessa studier ger helt enkelt en enda dos oxytocin och ser hur det påverkar beteendet omedelbart efteråt. Den verkliga utmaningen går mot en långsiktig terapi. En av de stora begränsningarna för att göra oxytocin till en behandling är att vi inte riktigt vet mycket om dosen och hur mycket som ens kommer till hjärnan.

jag tror också att långsiktigt oxytocin kommer att förbättra social funktion i autism, men effekterna kommer att bli relativt små med nuvarande metoder. Hittills har kroniska studier av oxytocinbehandling vid autism just gett läkemedlet på morgonen och på kvällen snarare än att rikta det mot sociala upplevelser.

Oxytocin kan vara mer effektivt om vi kombinerar det med beteendeterapier. Om oxytocin ökar saliensen av sociala stimuli, kan det förbättra effekten av beteendeterapier.

S: Hur kan vi ändra hjärnans nivåer av oxytocin?

LY: detta är en mycket svår fråga. Nässprayer har visat löfte och höjer hjärnans oxytocin. Men vissa människor tror att mycket lite intranasalt oxytocin kommer in i hjärnan. Andra tror att när du sniffar det kan det inducera en liten frisättning av ditt naturliga oxytocin. Jag är inte säker än.

vi vet inte riktigt om effekterna av att sniffa oxytocin beror på att det verkar på bara hjärnreceptorer. Det finns oxytocinreceptorer i hela kroppen. Det kan vara så att effekterna av oxytocin som vi ser på beteende är resultatet av att aktivera receptorer i hjärtat, till exempel. Om du inte behöver få det i hjärnan, gör det det mycket lättare att utveckla droger.

Larry Young/Emory University

ett mål för oss på Emory är att utveckla nya läkemedel som skulle stimulera oxytocinneuroner att återskapa till exempel vad som händer hos en mamma när hon ammar sitt barn och upplever en hög frisättning av oxytocin i delar av hjärnan som har oxytocinreceptorer.

vi tittar på ett sådant läkemedel, kallat melanokortin. Vi visar i prärievolymer att melanokortinagonisten stimulerar oxytocinfrisättning i nucleus accumbens, som är en del av hjärnans belöningssystem.

genom att använda droger som kan orsaka oxytocinfrisättning i detta belöningsområde kan en individ med autism hitta sociala interaktioner mer givande och bli mer engagerade. Jag tror också att positiva sociala erfarenheter har en kumulativ effekt som hjälper människor att lära sig att navigera i sociala situationer. Kanske skulle folk inte behöva detta läkemedel hela tiden.

i den nya vole-studien uppmuntrade läkemedlet till exempel bildandet av ett socialt förhållande och en vecka senare, efter att läkemedlet var borta, behöll voles detta förhållande. Därefter måste vi avgöra om läkemedlet har oxytocinliknande effekter hos människor.

S: finns det oro för långvarig oxytocinanvändning hos människor?

LY: Ja. Du vill inte nödvändigtvis ha en konstant aktivering av oxytocinsystemet. Till exempel, om oxytocin förbättrar sociala stimuli och du ger det till ditt barn innan du sätter henne på skolbussen och hon är mobbad, kan det intensifiera denna negativa effekt. Vissa människor har denna uppfattning att oxytocin bara är ett pro-socialt läkemedel. Så är inte fallet; det är mycket mer komplicerat.

vi vet inte heller om kroniskt oxytocin under många månader på något sätt kan ha en negativ effekt på receptorerna eftersom du översvämmer oxytocinsystemet.

min huvudsakliga oro är att föräldrar ser de få studierna där ute och vill få en läkare att ordinera dem intranasalt oxytocin för sitt barn. Jag är väldigt optimistisk om det, men vi är inte på den punkten nu där vi borde göra det i en hemmiljö.

S: Vad är det viktigaste nästa steget?

LY: jag tror att vi behöver lära oss mer om vad oxytocin gör i hjärnan, genom att göra fler studier på djur eller i icke-mänskliga primater och genom att göra hjärnavbildning hos människor. När vi vet hur oxytocin påverkar hjärnan, vet vi bättre hur man använder den till sin maximala potential. Jag tror att behandlingssammanhanget kommer att vara nyckeln till dess framgång.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.